Ladar Levison di Lavabit: “Se sapeste quello che so sull’e-mail, probabilmente non la usereste”

Ladar Levison, 32 anni, è stato per dieci anni a sviluppare servizi di posta elettronica crittografata Lavabit, attirando più di 410.000 utenti. Quando l’informatore NSA Edward Snowden nel mese di luglio si è rivelato essere uno di quegli utenti, Lavabit, con sede a Dallas, ha ottenuto molti nuovi clienti: abbonati a pagamento per $ 12.000, il triplo del tipico costo mensile. Giovedì, però, Levison ha deciso di chiudere i battenti della sua azienda, pubblicando un messaggio criptico su un’indagine governativa che l’avrebbe costretto a “diventare complice in crimini contro il popolo americano” qualora fosse rimasto in attività. Molte persone hanno ipotizzato che l’inchiesta riguardasse il governo che cercava di ottenere l’accesso alla posta elettronica di Edward Snowden, accusato di spionaggio. Ci sono restrizioni legali che impediscono a Levison di essere più specifico sulla sua protesta riguardo i metodi di governo che lo hanno costretto a cessare l’attività, una mossa senza precedenti.

“Si tratta di proteggere tutti i nostri utenti, non solo uno in particolare. Non spetta a me decidere se effettuare o meno un’indagine, è il governo che ha l’autorità legale per costringerti a fare cose che ti mettono in una situazione scomoda”, ha dichiarato Levison in una telefonata di venerdì. “Il fatto che io non possa parlare di ciò è un problema tanto grande quanto ciò che mi hanno chiesto di fare.”

L’avvocato di Levison, Jesse Binnall, che risiede nella Virginia del Nord – il tribunale distrettuale in cui Levison necessita rappresentanza – ha aggiunto che è “ridicolo” che Levison debba misurare attentamente quello che dice circa la richiesta del governo. “In America, non dovremmo preoccuparci di calibrare in questo modo le nostre parole, quando stiamo parlando alla stampa”, ha dichiarato Binnall.

“Come società di Dallas, davvero non eravamo attrezzati per far fronte a questa inchiesta. “Il governo lo sapeva”, ha detto Levison, che ha illustrato le analogie con la pubblica accusa bullismo di Aaron Swartz. “Le stesse cose sono successe a me. Il governo ha cercato di costringermi, e la protezione del [mio avvocato] è stata fondamentale; è incredibile constatare quanto si siano spinti in là pur di raggiungere i loro obiettivi. ”

Ore dopo che Lavabit ha annunciato la sua chiusura, l’applicazione di crittografia Silent Circle ha deciso di disattivare in modo preventivo il suo servizio di posta elettronica. Il fondatore di Silent Circle Phil Zimmermann, il quale ha creato il software PGP di crittografia email, ha riferito che l’azienda, al momento di chiudere i battenti, ha cancellato tutto della posta elettronica esistente dei propri clienti. “Cercheremo di fare qualcosa di buono per loro per intorpidire il dolore”, ha detto. Il pensiero alla base di questa decisione è stato quello di non essere di intralcio alla giustizia se ci si fosse tirati fuori dall’incombenza prima che la giustizia stessa avesse chiamato.

Levison prevede di fare ricorso contro la richiesta del governo ed ha chiesto ai suoi sostenitori di effettuare una donazione al suo fondo legale. A partire da giovedì sera, ore dopo aver fatto la richiesta, aveva ricevuto $ 40.000. (Aggiornamento del 8/10/13: sabato mattina, il fondo di difesa legale Lavabit sta chiudendo con $ 90.000.)

Lavabit è stata creata nel 2004 in risposta al Patriot Act, afferma Levison. Lui e i suoi amici provenienti dalla Southern Methodist University avevano deciso di creare un servizio di posta elettronica da geek per geek. Levison temeva che l’FBI potesse inviare alla compagnia una lettera di sicurezza nazionale, che l’avrebbe costretta a girare informazioni su un cliente senza prima passare attraverso un tribunale. “Mi sono voluto mettere nelle condizioni di non avere informazioni da girare,” ha detto. “Io non voglio essere messo nelle condizioni di compromettere la privacy delle persone senza un giusto processo.”

Levison non è un assolutista della privacy. In passato ha collaborato con le indagini governative. Dice di aver ricevuto “due dozzine” di richieste nel corso degli ultimi dieci anni, e nei casi in cui egli aveva informazioni, le consegnava. A volte non aveva nulla; i messaggi cancellati dal suo servizio sono eliminati definitivamente.

“Non sto cercando di proteggere le persone dalle forze dell’ordine”, ha detto. “Se le informazioni sono in chiaro e l’applicazione della legge ha un un’ordinanza del tribunale, collaboro senza problemi.”

In questo caso, è il metodo del governo che gli dà fastidio. “I metodi utilizzati per condurre le indagini non dovrebbero essere segreti”, ha detto.

Lavabit ha 40.000 persone che accedono tutti i giorni e inviano 1,4 milioni di messaggi a settimana. Levison ha un solo dipendente a tempo pieno – un neolaureato che risiede in Europa. “Non ho potuto parlare con lui di chiusura perché la stessa restrizione legale che si applica alla nostra conversazione si applica con lui”, ha detto Levison.

“Alcune persone hanno suggerito di spostare il servizio all’estero”, ha detto Levison. “Anche se trovassi un posto sicuro all’estero, sarebbe difficile logisticamente. La mia vita è qui negli Stati Uniti. Già mi sarebbe difficile trasferirmi in un’altra città, figuriamoci in un altro paese “.

Dice che sarà nuovamente operativo solo se il suo caso crea un precedente. “Deve essere chiaro che il governo non può fare quello che sta cercando di fare”, ha detto Levison. “In caso contrario, il governo ci rifarà la stessa richiesta. Altri grandi nomi non sono in grado di chiudere in segno di protesta. Io sono solo, senza un gruppo di dipendenti da sostenere. Se vinciamo, vinciamo per tutti. ”

Levison afferma che la vittoria sarebbe importante per le altre aziende statunitensi. “Se ci fossero errori di sorveglianza in tutti i prodotti provenienti dalla Cina, acquistereste questi prodotti?” chiede.

Se l’arresto dell’attività dovesse essere permanente, Levison perderebbe dai $ 50.000 a $ 100.000 di fatturato annuo, la sua fonte primaria di reddito. Ha anche smesso di utilizzare il suo indirizzo di posta elettronica personale, che è stato chiuso insieme a tutti gli altri account Lavabit.

“Mi sto prendendo una pausa dall’email”, ha dichiarato Levison. “Se sapeste quello che so sull’e-mail, probabilmente non la usereste”.

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